Manolo Santana
Manolo Santana

Manolo Santana: «Sería una osadía por mi parte decir que estaría a la altura de Nadal y Federer»

Santana sentó las bases del tenis en España y se alzó con dos Roland Garros, un Winbledon y un US Open; ahora trasmite sus conocimientos como director en el Masters de Tenis de Madrid.
Santana sentó las bases del tenis en España y se alzó con dos Roland Garros, un Winbledon y un US Open; ahora trasmite sus conocimientos como director en el Masters de Tenis de Madrid.

Aunque sus gestas sean superadas con el tiempo, aunque sus herederos sean más fuertes y guapos, aunque aparezcan otros héroes para los jóvenes, la memoria siempre guardará un sitio preferente a deportistas de leyenda, aquellos pioneros cuya semilla acabó dando una época dorada al deporte de España. Santana sembró las bases del tenis y éste atraviesa una época esplendorosa con Nadal, Ferrero, Ferrer, Verdasco o Moyá. Este estado dulce se debe a gente como Santana.

“Yo y mi generación somos los referentes del tenis en España. Nosotros acercamos este deporte al pueblo llano; antes era un deporte prohibitivo”, asegura en un gesto de modestia. Sí, modestia porque Santana, en una época de necesidad, se alzó con dos Roland Garros, un Winbledon y un US Open (éstos dos últimos registros inalcanzables). “Nuestra generación no tuvo tantas oportunidades como las que se tienen ahora”, reconoce mientras sus ojos brillantes delatan su ilusión por seguir trabajando las veinticuatro horas por y para el tenis. “Este deporte es mi vida”, se justifica Santana.

El tenis es su vida, pero ¿sus comienzos no fueron tan cómodos como los actuales?
Yo provengo de una familia muy humilde y gran parte se lo debo a Álvaro Romero Girón. Cuando, a los diez años, entre como recogepelotas en el Club de Tenis Velázquez, él y su familia me apoyaron muchísimo. Sin ellos, ahora no estaría aquí y si tengo algo de educación es gracias a ellos.

¿Y también gracias a su madre, no? Así es, su apoyo fue esencial, fue ella quien ganó Wimbledon. Mi padre pasó ocho años en la cárcel y jamás escuché ningún reproche contra el Régimen, ni me transmitió rencor alguno. De haberlo hecho yo no hubiera podido desenvolverme en un mundo de derechas.

Nadal lo tiene todo para ser el mejor tenista de la historia y acabará ganando en Londres.

Manolo Santana

El caso es que usted descubrió el tenis al resto de los españoles.
En los años 60 el tenis estaba dominado por los anglosajones y cuando yo gané Roland Garros la gente en España no sabía qué era aquello. El tenis era un deporte de minorías y yo y mi generación acercamos el tenis al pueblo llano porque era un deporte absolutamente prohibitivo. Y así se entiende que nos siguieran con tanta ilusión en la final de Wimbledon o de las dos Copa Davis. Ambos acontecimientos engancharon para siempre a los españoles en el tenis.

¿Por qué cuesta tanto a los españoles ganar sobre la hierba?
Primeramente, porque en España no tenemos suficientes pistas de hierba y porque no es fácil adaptarse a esa superficie. Yo, cuando gané en 1966, estuve dos años sin jugar en París para demostrar que yo también podía ganar sobre hierba. Luego, me fui 40 días a Londres para adaptarme. Alquilé un apartamento de 400 libras y lo tomé como una inversión, pues entonces no había premios en metálico. Gané Wimbledon, pero perdí dinero.

El tenis era un deporte de minorías y yo y mi generación acercamos el tenis al pueblo llano; y cuando gané Wimbledon, perdí dinero.

Manolo Santana

¿Se ve capaz de haber hecho sombra a Nadal y Federer?
No lo sé. Es complicado saber qué hubiera sucedido. Son épocas distintas. Lo que sí tengo claro es que sería una osadía por mi parte decir que estaría a la altura de Nadal y Federer. Quizá empataríamos en mentalidad, pero por su forma de jugar, creo que me ganarían. Yo era un jugador de muñequita; ahora es un tenis más fuerte, más rápido debido a que las raquetas, las bolas, la preparación física han evolucionado bastante respecto a mi época. Lo que sí te digo es que este tenis es menos vistoso que el mío; se elabora mucho menos el ganar el punto.

Hablando de Nadal, ¿estamos ante el mejor tenista de la historia?
Todavía es pronto para afirmarlo, aunque por edad, mentalidad y talento se puede decir qué está en el camino de llegar a serlo. Será número uno durante muchos años. Es el mejor deportista español del momento y tarde o temprano conseguirá el Grand Slam (ganar los cuatro grandes en el mismo curso).

¿En qué debe progresar?
Debe mejorar mucho la volea y el juego cerca de la red. Por ejemplo, como ha hecho con el saque, que era uno de sus puntos negativos. Ahora, está sacando mejor y aún tiene mucho margen de mejora.

Rod Laver sigue estando un escalón por encima de Federer. Yo le he visto jugar de forma memorable bastantes partidos.

Manolo Santana

A la espera de Nadal, para usted, ¿quién es el mejor tenista de la historia? ¿Sampras?, ¿quizá Federer?
Para mí Federer es más completo que Sampras. El suizo es capaz de jugar bien en cualquier superficie. Pero sí me quedo con alguien es con Rod Laver. Sigue estando un escalón por encima. El australiano ha sido el único en completar dos veces el Gran Slam (1962 y 1969). Algo inusual. Yo le he visto jugar de forma memorable bastantes partidos.

Por cierto, ¿ganará Federer en París o le pasará como a Sampras?
Yo creo que ganará. Sampras nunca jugó tan bien como Federer sobre tierra. Es cuestión de tiempo. Ya ha tenido sobre las cuerdas a Nadal y veo factible que acabe ganando en París, como igual digo que Nadal acabará ganando en Wimbledon.

En octubre, arranca el Masters de Tenis de Madrid.. cuéntemos…
Será una de las bazas de la candidatura olímpica y espero que el tenis cuaje definitivamente en Madrid. Se trata de una oportunidad única para los jóvenes y la Federación de Madrid el poder contar con los mejores tenistas del mundo.

¿Servirá como impulso al tenis femenino, algo huérfano de estrellas?
Yo creo que sí, aunque el listón está muy alto. No es sencillo que haya otra Arantxa u otra Conchita a corto plazo, pero sí en el futuro. En España, el tenis masculino ha evolucionado más rápidamente que el tenis femenino. Se ha estancado algo, pero ahí están Carla o Anabel, con mucha proyección.

Aparte de preparar el Masters, ¿sigue Santana jugando al tenis?
Por supuesto. Juego todos los días, normalmente con mis amigos. Aquí en Madrid o en Marbella, en los dos clubes que tengo. Me encanta seguir jugando. El tenis es mi vida.